Supremo federal simplifica apelaciones judiciales de determinaciones del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EEUU

Supremo federal simplifica apelaciones judiciales de determinaciones del Cuerpo de Ingenieros del Ejército de EEUUDescarga el documento: United States Army Corps of Engineers v. Hawkes Co., Inc.

La controversia del presente caso es la siguiente: ¿Es revisable por los tribunales, al amparo de la Ley federal de Procedimiento Administrativo (“Administrative Procedure Act”), la notificación conocida como determinación jurisdiccional aprobada, en donde el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos (“U. S. Army Corps of Engineers”) le indica a un propietario de un terreno que su propiedad posee aguas de los Estados Unidos y está sujeto a la legislación federal?

El Juez Presidente del Tribunal Supremo de los Estados Unidos, John Roberts, emitió la opinión unánime del Tribunal Supremo federal. Manifestó que bajo la Ley federal de Agua Limpia (“Clean Water Act”) está prohibido el descargue de algún contaminante en aguas navegables de los Estados Unidos. Según la definición de agua bajo dicho estatuto, se incluyen: “Marismas, marjales, humedales, ciénagas, barreales, prados mojados y lagos de playa.

Bajo la previa definición, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos ha asumido jurisdicción sobre la mitad del estado de Alaska y un aérea equivalente al tamaño de California en el resto de los 48 estados. En ocasiones es difícil concluir si las aguas de una persona son “aguas de los Estados Unidos” en función del estatuto antes mencionado. Pero de serlas, la persona se expondría a graves consecuencias penales y civiles.

El Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos emite dos determinaciones ante un proceso de solicitud de permisos. Estas son: (1) Las determinaciones jurisdiccionales preliminares (indican que es posible que hayan aguas de Estados Unidos en la parcela de terreno); (2) Las determinaciones jurisdiccionales aprobadas (notifican ausencia o presencia de aguas de los Estados Unidos). Las determinaciones jurisdiccionales aprobadas pueden ser administrativamente apelables y poseen una vigencia de 5 años.

En el presente caso, en febrero de 2010, una compañía minera de turba (combustible fósil formado de residuos vegetales acumulados en sitios pantanosos) en el estado de Minnesota solicitó permiso para descargar los residuos de su industria en el agua. En febrero de 2012 el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos emitió una determinación jurisdiccional aprobada manifestando que habían aguas de los Estados Unidos en el lugar. La compañía minera apeló la determinación. El caso fue devuelto para mayor investigación. Posteriormente, se sostuvo la determinación original. La compañía presentó la revisión judicial en conformidad con la Ley federal de Procedimiento Administrativo para reexaminar la determinación jurisdiccional revisada.

El Tribunal para el Distrito Federal desestimó la revisión administrativa indicando que la determinación jurisdiccional revisada no es una acción final de la agencia. El Tribunal de Apelaciones para el Octavo Circuito revocó.

El Supremo federal reiteró lo establecido en Bennett v. Spear, 520 U. S. 154 (1997). En dicho caso, se indicaron las dos características que deben tener las determinaciones “finales” de una agencia. Estas son: (1) la acción debe ser la consumación del proceso administrativo de la agencia. No debe ser de naturaleza interlocutoria; (2) la adjudicación debe ser una en la cual derechos u obligaciones son determinados.

El Supremo federal concluyó que el hecho de que la determinación jurisdiccional aprobada sea revisable cada 5 años no le priva de ser una determinación “final” en virtud de la Ley federal de Procedimiento Administrativo. No le fue persuasivo al Tribunal la alternativa que la compañía minera descargara los desechos en el agua, estuviera sujeta a multas que pueden ascender a $37,700 diarios para que entonces las cortes federales pudieran acoger el caso.

por Joel Pizá Batiz

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